Keniaanse dorpelingen veranderen strandafval in design

november 2008 -

Twiga, een patchwork-giraffe gemaakt van gerecyclede tandenborstels en rubber banden is op tournee in Europa. Zij doet vergaderingen aan van het International Trade Centre en  bezoekt het hoofdkwartier van de Wereldhandelsorganisatie. Ondertussen zijn haar ontwerpers in haar thuisland Kenia druk bezig met het verzamelen van biologisch onafbreekbare afvalproducten. Die worden getransformeerd tot met kraaltjes versierde wijnkoelers, jongleerballen en pinguïns gemaakt van teenslippers.

UniquEco is een non-profitorganisatie die in 2005 werd opgericht in Noord-Kenia door twee vrouwen, Julie Church en Tahreni Bwanaali. Sinds 2006 heeft UniquEco meer dan 75.000 ton weggegooide rubberen slippers verzameld die waren aangespoeld aan de kunst van Kiwayu Island. Hun huidige personeelsbestand bestaat uit 24-30 vakmannen- en vrouwen in Nairobi en meer dan 150 afvalraapsters aan de noordkust. Het maandinkomen loopt uiteen van 8.900 tot 16.000 Keniaanse shilling (90-163 euro) voor arbeiders en 30.000 (305 euro) voor leidinggevenden. De kustbewoners krijgen een stukloon dat variëert van 15 eurocent tot 8 euro. Voordat UniquEco van start ging werkten veel mannen als visser, kleermaker of timmerman. Veel vrouwen waren werkloos, of afhankelijk van kralen rijgen of huishoudelijk werk. Church zegt dat de grootste bijdrage van UniquEco aan de plaatselijke bevolking de financiële verbetering van haar thuissituatie is. "Het stelt vrouwen in staat om duurzamere huizen voor hun gezin te bouwen, van beton in plaats van modder. Ze kunnen groenten kopen voor hun ondervoede kinderen en zij hebben meer zeggenschap over het dorpsleven, waar zij voorheen werden genegeerd of erger."

UniquEco onderscheidt zich van andere organisaties die zich bezighouden met plaatselijke werkgelegenheid en het bevorderen van artistieke en ondernemersvaardigheden. Zij helpt om ook op mondiaal niveau het denken te veranderen. "Er is geen enkel ander bedrijf dat strandafval verzamelt en recyclet voor verkoop op de internationale markt", zegt Church. "Door de verkoop van afval zet de consument vraagstekens zetten bij de gevolgen van afval voor de oceanen en de mogelijkheden om het op te ruimen." Er heeft bovendien een grote verandering plaatsgevonden in de wijze waarop de plaatselijke bevolking met haar omgeving omgaat. De werknemers van UniquEco ruimen strandafval op dat afkomstig is uit de hele wereld. Hierdoor krijgen zij meer inzicht in vervuiling op het niveau van de consument. Zij worden aangemoedigd om ook privé te recyclen. Een van de werknemers zegt: "Ik kon me nooit voorstellen dat al dit afval ooit een inkomstenbron zou kunnen zijn. Dit heeft echt mijn ideeën over kunst veranderd."